SAN FRANCISCO — Las autoridades de California ordenaron evacuaciones en una zona costera de alto riesgo donde los deslizamientos de tierra mataron a 23 personas en 2018 cuando una tormenta masiva azotó el estado el miércoles, trayendo fuertes vientos y lluvias que amenazaron con inundaciones generalizadas y dejaron sin electricidad a más de 100,000 personas.

Se esperaba que la tormenta arrojara hasta 6 pulgadas (152,4 milímetros) de lluvia en partes del Área de la Bahía de San Francisco y la mayor parte de la región permanecía bajo advertencias de inundación hasta el jueves por la noche. En el sur de California, se espera que la tormenta alcance su punto máximo durante la noche hasta la madrugada del jueves, y es probable que los condados de Santa Bárbara y Ventura experimenten las lluvias más intensas, dijeron los meteorólogos.

“Predecimos que esta podría ser una de las series de tormentas más desafiantes e impactantes que han golpeado a California en los últimos cinco años”, dijo Nancy Ward, la nueva directora de la Oficina de Servicios de Emergencia del Gobernador de California.

El alcalde de San Francisco, London Breed, dijo en una conferencia de prensa que la ciudad se estaba “preparando para la guerra”. Los equipos despejaron los desagües pluviales obstruidos, trataron de trasladar a las personas sin hogar a los refugios y distribuyeron suministros de emergencia y ponchos a quienes se negaron a ir.

La ciudad distribuyó tantos sacos de arena a los residentes que los suministros se agotaron temporalmente.

Fuertes vientos con ráfagas de 85 mph (136 km/h) o más forzaron la cancelación de más de 70 vuelos en el Aeropuerto Internacional de San Francisco y derribaron árboles y líneas eléctricas. Los bomberos rescataron a una familia después de que un árbol cayera sobre su automóvil. El departamento de bomberos informó que “grandes pedazos de vidrio” cayeron de la torre Fox Plaza cerca del Centro Cívico, aunque no se reportaron heridos. Es “altamente posible” que el daño al rascacielos haya sido causado por el viento, dijo el servicio en Twitter.

La nueva tormenta dejó a más de 100,000 clientes sin electricidad en el Área de la Bahía de San Francisco y la Costa Central.

La tormenta es una de las tres llamadas tormentas fluviales atmosféricas de la última semana que han alcanzado el estado de sequía. El gobernador de California, Gavin Newsom, declaró el estado de emergencia para permitir una respuesta rápida y ayudar a limpiar otra poderosa tormenta que azotó solo unos días antes.

En el sur de California, se ordenaron evacuaciones para quienes viven en áreas quemadas por tres incendios forestales recientes en el condado de Santa Bárbara, donde se pronostican fuertes lluvias durante la noche que podrían causar inundaciones generalizadas y desencadenar flujos de escombros.

Los funcionarios del condado no tenían una cifra exacta de cuántas personas estaban bajo órdenes de evacuación, pero Susan Klein-Rothschild, vocera del centro de operaciones de emergencia del condado, dijo que los agentes del alguacil fueron de puerta en puerta y contactaron al menos a 480 personas.

Entre los pueblos a los que se ordenó evacuar estaba Montecito, donde hace cinco años enormes rocas, lodo y escombros barrieron las montañas a través del pueblo hasta la costa, matando a 23 personas y destruyendo más de 100 casas. La ciudad es el hogar de muchas celebridades, incluidas Oprah Winfrey y el Príncipe Harry y su esposa Meghan.

“De lo que estamos hablando aquí es de una gran cantidad de agua que sale de las cimas de las colinas, baja a los arroyos y arroyos y, a medida que baja, gana impulso y ese es el peligro inicial”, dijo el jefe de bomberos de Montecito, Kevin Taylor.

En otro lugar, una sección de 72 kilómetros (45 millas) de la Carretera Costera 1 que atraviesa Big Sur se cerró el miércoles por la noche en previsión de inundaciones y desprendimientos de rocas. Más al norte, un tramo de 40 kilómetros (25 millas) de la autopista 101 fue cerrado debido a la caída de varios árboles.

Se insta a los conductores a mantenerse alejados de las carreteras a menos que sea absolutamente necesario, especialmente cuando se esperan fuertes nevadas en las montañas.

La tormenta se produjo días después de que un aguacero en la víspera de Año Nuevo provocara la evacuación de personas en las comunidades rurales del norte de California y rescatara a varios automovilistas de las carreteras inundadas. Varios diques al sur de Sacramento resultaron dañados.

El miércoles, las autoridades del sur del condado de Sacramento encontraron un cuerpo en un automóvil sumergido, una de al menos cuatro víctimas de las inundaciones causadas por la tormenta.

Se ordenaron evacuaciones en Paradise Park del condado de Santa Cruz a lo largo del rápido río San Lorenzo, así como en áreas a lo largo del río Pájaro. Los residentes que huían de los incendios forestales de 2020 en las montañas de Santa Cruz empacaron sus maletas mientras se advertía a las ciudades de Boulder Creek, Ben Lomond y Felton que estuvieran preparadas para evacuar.

Los funcionarios del condado de Sonoma emitieron una advertencia de evacuación para varias ciudades a lo largo del río Russian, que se esperaba que alcanzara el nivel de inundación el jueves.

Las tormentas no serán suficientes para poner fin oficialmente a la actual sequía del estado, que ahora entra en su cuarto año. El Monitor de sequía de EE. UU. ha demostrado que la mayor parte de California sufre una sequía severa o extrema. Debido a que los principales embalses del estado están bajos, tienen suficiente espacio para llenarse con más agua de lluvia, dijeron las autoridades.

Los árboles que ya estaban estresados ​​por años de lluvia limitada tienen más probabilidades de caerse ahora que el suelo se satura repentinamente y los vientos son fuertes. Eso podría causar cortes de energía generalizados o crear peligros de inundación, dijo Karla Nemeth, directora del Departamento de Recursos Hídricos del estado.

“Estamos en medio de una emergencia por inundación y también en medio de una emergencia por sequía”, dijo durante una sesión informativa de emergencia.

Las tormentas también hicieron estragos en otras partes de los EE. UU. En el Medio Oeste, el hielo y las fuertes nevadas cerraron escuelas en Minnesota y el oeste de Wisconsin esta semana y provocaron que un avión se saliera de una pista helada después de aterrizar en una tormenta de nieve en Minneapolis. Ningún pasajero resultó herido, dijo la aerolínea Delta.

Hacia el sur, un posible tornado dañó casas, derribó árboles y volcó un vehículo sobre un costado en Montgomery, Alabama, la madrugada del miércoles.

En Illinois, el personal de la oficina de Chicago del Servicio Meteorológico Nacional planeó inspeccionar los daños de la tormenta el miércoles después de al menos seis tornados, los tornados de enero más raros registrados en el estado desde 1989.

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Los periodistas de Associated Press Janie Har en San Francisco, Sophie Austin en Sacramento, California, Steve Karnowski en Minneapolis y Rick Callahan en Indianápolis contribuyeron a este despacho.

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