BOSTON — El autor intelectual de un plan nacional de sobornos para admisiones universitarias que atrapó a celebridades, empresarios prominentes y otros padres que usaron su riqueza y privilegios para comprar el ingreso de sus hijos a las mejores escuelas fue sentenciado el miércoles a 3 años y medio de prisión.

La sentencia para Rick Singer, de 62 años, es la sentencia más larga dictada en el escándalo que ha avergonzado a algunas de las universidades más prestigiosas del país y ha puesto de relieve un sistema secreto de admisión que ya se consideraba manipulado para beneficiar a los ricos.

Los fiscales pidieron seis años tras las rejas, citando la amplia cooperación de Singer que ayudó a las autoridades a descubrir todo el plan. Singer comenzó a cooperar en secreto con los investigadores en 2018 y grabó cientos de llamadas telefónicas y reuniones que ayudaron a las autoridades a construir un caso contra docenas de padres, entrenadores deportivos y otras personas arrestadas en marzo de 2019.

Los enviados a prisión por su participación en el plan incluyen a la actriz de “Full House” Lori Loughlin, su esposo, el diseñador de moda Mossimo Giannulli, y la estrella de “Desperate Housewives” Felicity Huffman. Entrenadores de escuelas como Yale, Stanford, Georgetown y UCLA han admitido haber aceptado sobornos.

“La conducta en este caso fue sacada directamente de una película de Hollywood”, dijo a los periodistas la fiscal federal de Massachusetts, Rachael Rollins, después de la sentencia.

A Singer también se le ordenó pagar más de $10 millones en restitución al IRS y confiscar millones en efectivo y propiedades al gobierno. Estaba programado para presentarse en prisión en febrero.

Si bien la cooperación de Singer ayudó a las autoridades a obtener condenas para decenas de acusados, los fiscales señalaron que también admitió haber obstruido la investigación al informar a varios de sus clientes que estaban bajo el escrutinio del gobierno. El gobierno nunca lo llamó como testigo en casos que fueron a juicio.

Al pedir clemencia para Singer, la abogada defensora Candice Fields le dijo al juez que su cliente asumió un gran riesgo personal al usar un cable para grabar las reuniones de los investigadores e “hizo lo que fuera necesario” para ayudar al gobierno. Fields pidió tres años de libertad condicional o, si el juez lo considera necesario, seis meses tras las rejas.

“La investigación solo logró la notoriedad que tuvo porque se procesó a docenas de acusados ​​influyentes y, a veces, famosos”, y eso solo sucedió gracias a Singer, dijo Fields.

Singer se disculpó con su familia, las escuelas a las que avergonzó en público y los estudiantes con los que trabajó a lo largo de los años. Prometió pasar el resto de su vida trabajando para tener un impacto positivo en la vida de las personas.

“Mi brújula moral se vio distorsionada por las lecciones que mi padre me enseñó sobre la competencia. Acepté su creencia de que embellecer o incluso mentir para ganar es aceptable siempre que haya una ganancia. Debería haberlo sabido”, dijo.

Singer se declaró culpable en 2019, el mismo día que se hizo público el caso masivo, de cargos que incluían conspiración de crimen organizado y conspiración de lavado de dinero. Docenas de personas finalmente se declararon culpables de los cargos, mientras que dos padres fueron condenados en el juicio.

Las autoridades de Boston comenzaron a investigar el esquema después de que un ejecutivo bajo escrutinio por un esquema de fraude de valores no relacionado dijo a los investigadores que un entrenador de fútbol de Yale se había ofrecido a ayudar a su hija a ingresar a la escuela a cambio de dinero en efectivo. El entrenador de Yale llevó a las autoridades a Singer, cuya cooperación expuso todo el esquema.

Durante años, Singer pagó a los administradores o supervisores de admisiones para inflar los puntajes de los exámenes de los estudiantes y sobornó a los entrenadores para etiquetar a los solicitantes como reclutas para aumentar sus posibilidades de ingresar a la escuela.

Los entrenadores de deportes como el fútbol, ​​la vela y el tenis aceptaron sobornos para fingir que reclutaban a estudiantes como atletas, independientemente de sus habilidades. Se crearon perfiles deportivos falsos para que los estudiantes parecieran estrellas en deportes que a veces ni siquiera practicaban. Los sobornos generalmente se canalizaban a través de la caridad falsa de Singer, lo que permitía a algunos padres disfrazar los pagos como donaciones caritativas y deducir los pagos de sus impuestos federales sobre la renta.

Singer tomó más de $25 millones de sus clientes, pagó sobornos por un total de más de $7 millones y usó más de $15 millones del dinero de sus clientes para su propio beneficio, según los fiscales.

El fiscal federal adjunto Stephen Frank le dijo al juez que no imponer una sentencia de prisión significativa enviaría un “mensaje devastador de que el fraude paga y la obstrucción de la justicia”.

“Este acusado es responsable del fraude más masivo jamás perpetrado en el sistema de educación superior de los Estados Unidos”, dijo Frank.

Antes de Singer, la sentencia más severa fue la del exentrenador de tenis de Georgetown, Gordon Ernst, quien recibió dos años y medio de prisión por embolsarse más de $3 millones en sobornos.

Las sentencias para los padres van desde la libertad condicional hasta 15 meses tras las rejas, aunque el padre que recibió esa sentencia de prisión permanece libre en espera de una apelación.

Un padre, que no fue acusado de trabajar con Singer, fue absuelto de todos los cargos derivados de los cargos de que sobornó a Ernst para que su hija ingresara a la escuela. Y el juez ordenó un nuevo juicio para el exentrenador de waterpolo de la Universidad del Sur de California, Jovan Vavić, quien fue condenado por aceptar sobornos.

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